Una crisis sin fin

Amanece, suena el despertador y, aunque la fatiga ya hace estragos, la adrenalina vuelve a ponernos a andar. Llevamos  40 días en una cobertura de vértigo, sin tener la mínima idea de cómo ni  cuándo va a terminar.

Venezuela, el país donde pasa de todo pero no pasa nada, está envuelta en una oleada de protestas opositoras para exigir la salida del poder de Nicolás Maduro, desbordándose la violencia a tal nivel que, en promedio, se ha cobrado una vida por día.

La creciente atención internacional a la grave crisis venezolana mantiene al equipo de Caracas sometido a un ritmo frenético de largas jornadas de trabajo, pocas horas de sueño y muchas situaciones de riesgo en la batalla campal que, casi a diario, libran los manifestantes con las fuerzas de seguridad.

Opposition demonstrators and riot police clash during a protest against Venezuelan President Nicolas Maduro, in Caracas on May 3, 2017. Venezuelan police fired tear gas and hooded protesters hurled Molotov cocktails as thousands rallied Wednesday in angerManifestantes opositores y la policía chocan durante protestas contra el gobierno de Nicolás Maduro, en Caracas, el 3 de mayo de 2017. (AFP / Federico Parra)

Ya como por acto reflejo, lo primero desde la cama es tomar el teléfono celular para revisar el correo, el Twitter y el Whatsapp. Así empieza la locura cotidiana, buscando desde temprano una primera señal de por dónde va a andar el día. ¿Cómo se ve el movimiento en la calle? ¿Hubo algún saqueo en la noche? ¿Hay más muertos?

Abriéndonos paso entre los implementos de seguridad que están regados por todo lado en nuestra pequeña oficina en Chacao, en el este de Caracas, bastión de la oposición, un equipo de fotógrafos, redactores y videastas se alista para salir a una nueva marcha.

Ya hay una crónica principal del día publicada en el servicio de AFP, hecha al filo de la madrugada: la sed de información es insaciable y no repara en cansancios. Llamadas, coordinaciones de último momento, puestos el chaleco antibalas, la máscara antigás y el casco, un café tras otro… y a la calle.

Thousands of Venezuelan opposition activists demonstrate against President Nicolas Maduro in Caracas, on April 24, 2017. Protesters rallied on Monday vowing to block Venezuela's main roads to raise pressure on Maduro after three weeks of deadly unrest tha (AFP / Federico Parra)

Bajo el intenso sol que, con muy pocas excepciones, cae todos los días sobre los manifestantes en Caracas, el equipo de AFP se mueve de una calle a otra, de un barrio a otro, a bordo de motocicletas conducidas por un grupo de motorizados ya acostumbrados al ajetreo periodístico. Es la única forma de andar rápido y burlar los trancones de las vías.

Hace calor, hay sed y hambre, pero no hay tiempo para parar. Casi siempre todo empieza a complicarse hacia el mediodía, sobre todo cuando los opositores insisten en marchar hacia el centro histórico de Caracas, aun cuando hasta ahora no los han dejado llegar.

A demonstrator against Nicolas Maduro's government throws a Molotov cocktail during clashes with riot police at eastern Caracas on April 8, 2017. (AFP / Juan Barreto)
Riot police ride their motorcylces as clashes erupt during a protest against President Nicolas Maduro, in Caracas on May 8, 2017. Venezuela's opposition mobilized Monday in fresh street protests against President Nicolas Maduro's efforts to reform the con (AFP / Federico Parra)

 

Cae la tarde y Caracas cambia de clima: grandes nubes de gases lacrimógenos cubren varios puntos de la ciudad y se desata una lluvia de piedras y bombas molotov.

 

En esa batalla campal no hay mucho tiempo para pensar, sólo para hacer lo que dicta la experiencia… o la intuición.

 

A demonstrator stands in front of an armoured vehicle of the riot police during a rally against Venezuelan President Nicolas Maduro, in Caracas on April 19, 2017. Clashes broke out Wednesday at massive protests against Maduro, as riot police fired tear gaUna manifestante se queda de pie frente a un vehículo antidisturbios durante una protesta contra el gobierno de Nicolás Maduro, en Caracas, el 19 de abril de 2017. (AFP / Juan Barreto)

Las fotos de la mujer de pie, sola, desafiando a una tanqueta militar; del hombre desnudo que caminó hacia los guardias entre las ráfagas de bombas lacrimógenas; del joven arrollado por un camión militar; del manifestante que se prendió fuego accidentalmente… dieron la vuelta al mundo, ocupando portadas de prestigiosos medios internacionales.

 

A demonstrator catches fire during clashes with riot police within a protest against Venezuelan President Nicolas Maduro, in Caracas on May 3, 2017. Venezuela's angry opposition rallied Wednesday vowing huge street protests against President Nicolas MadurUn manifestante es alcanzado por las llamas luego de que explotara una motocicleta de la policía durante una protesta contra el gobierno de Nicolás Maduro, en Caracas, el 3 de mayo de 2017. (AFP / Ronaldo Schemidt)

“Sentí un calor, el fogonazo y volteé. Yo no sabía qué era, sólo vi que venía una bola de fuego hacia mí. La seguí, disparando mi cámara sin parar, escuché sus gritos y fue hasta ahí que me di cuenta qué era”, cuenta Ronaldo Schemidt, fotógrafo venezolano enviado de refuerzo desde México, sobre la impactante foto del joven en llamas.

 

Esa secuencia, si acaso, duró 10 segundos. El olfato para saber estar en el lugar correcto es vital.

Muchas veces hay que echar a correr. Pero ¿cómo se hace eso cuando hay que mantener la transmisión en vivo de los enfrentamientos? “Hacemos magia. Mientras uno corre el otro mantiene la continuidad”, dice Leo Ramírez, quien con Jesús Olarte han hecho Live de hasta 5 horas, sin interrupciones, cuando los enfrentamientos han sido intensos.

El chaleco se va haciendo más pesado conforme transcurre la tarde, pero la prensa es blanco fácil de uno u otro bando. "A veces los llevamos puestos hasta diez horas. A mí me han pegado en el cuerpo piedras y bombas lacrimógenas", dice el fotógrafo Juan Barreto.

Se termina la jornada bañado en sudor y se vuelve a la oficina con la ropa impregnada de gases. Jesús volvió un días de estos con su hombro izquierdo inflamado y levemente herido por el fuerte impacto de una bomba y a Ronaldo incluso le brotó una alergia por los químicos. 

Las protestas se han vuelto más frontales. “Tenemos gases para toda la tarde”,  “apunten a las rodillas”, dicen desde altoparlantes miembros de las fuerzas de seguridad, mientras que jóvenes encapuchados, muchos con máscaras antigases, arrecian su batería de pedradas, cocteles molotov,, insultos y hasta excrementos. Cada día parecen tener menos miedo.

Como si no fuera ya suficiente el riesgo, la cobertura de las manifestaciones es aún más peligrosa por la existencia de bandas armadas. Los opositores les llaman “colectivos” y aseguran que son grupos de choque chavistas. El gobierno afirma que son paramilitares contratados por la oposición. Muchos andan en motocicletas, de día pero sobre todo de noche, cuando las protestas degeneran en quema de barricadas, tiroteos y saqueos.

El fotógrafo Federico Parra quedó atrapado en una balacera en un barrio del este de Caracas entre un grupo de civiles armados que se enfrentó a manifestantes opositores. Protegiéndose detrás de una cabina telefónica, sin poder tomar fotos, sintió un impacto de bala muy cerca de donde se refugiaba. “Escuché un bum cerca de mi cabeza. Luego vi un orificio a unos 30 centímetros. Estuve muy cerca”, dice tras el susto.

En medio del caos, además, las agresiones y robos de equipo a los periodistas en las manifestaciones son cosa casi de todos los días. Cuando se disponía a tomar de su bolsillo el Smartphone para transmitir declaraciones del opositor Henrique Capriles, el periodista Alex Vásquez se dio cuenta de que había desaparecido entre empujones de los ladrones que se parapetan en las marchas.

 

(AFP / Ronaldo Schemidt)

Pero el cansancio y los riesgos no son solamente físicos, en un país donde el gobierno considera que la prensa internacional hace parte de una campaña que le hace el juego a la oposición.

 

Mantener el equilibrio informativo es uno de los mayores retos en la cobertura en un país tan polarizado como Venezuela. Gobierno y oposición intentan imponer su lectura de lo que ocurre, en una guerra propagandística que trasciende los medios tradicionales y se libra sobre todo en las redes sociales.

Guardar la serenidad frente a  la avalancha de rumores que circulan en Twitter, la red social preferida de los venezolanos, es otra tarea titánica. Un verdadero ejercicio de autocontrol.

Venezuela's opposition activists clash with riot police agents during a protest against Nicolas Maduro's government in Caracas on April 4, 2017. Protesters clashed with police in Venezuela Tuesday as the opposition mobilized against moves to tighten PresiManifestantes se enfrentan con policías durante movilizaciones contra el gobierno de Nicolás Maduro, en Caracas, el 4 de abril de 2017. (AFP / Juan Barreto)

Cuentos como “Maduro huyó al exilio”, “Leopoldo López está muerto” o “Treinta colectivos están muertos tirados en la calle”, disparan el estrés, ya de por sí al tope. En un país donde abunda la desinformación, las “fake news” han hallado tierra fértil.

Desbrozando el camino de rumores y noticias falsas, los redactores tratamos de explicar la laberíntica crisis venezolana y descifrar hacia dónde se enrumba el país, dice el periodista Alexander Martínez. Todo eso en palabras sencillas y buscando el equilibrio informativo, interpretando este caos aunque no tenemos –como algunos creen- una bola de cristal.

Así se pasa el día, imagen tras imagen, nota tras nota, en una  actualidad que no para. Entre una alerta y otra, dos teléfonos suenan en mi escritorio, el chat no para de sonar, en un televisor sale Maduro en cadena, un canal de internet transmite la sesión del Parlamento y Capriles aparece en Periscope.

No hay tiempo para comer bien, muy poco para la familia y mucho menos para el disfrute de la vida nocturna. Es la anormalidad dentro lo que ya era una anormalidad.

Aunque siempre se nos recomendó dejar temprano la oficina por seguridad, salimos con la noche encima, cuando los motorizados armados suelen merodear las calles, tras las protestas opositoras. La ciudad luce entonces aún más desolada de lo que ya era en el virtual toque de queda en que vive Caracas por la criminalidad.

An opposition activist gestures during a march against President Nicolas Maduro, in Caracas on May 1, 2017.Un manifestante se enfrenta con la policía durante movilizaciones contra el gobierno de Nicolás Maduro, en Caracas, el 1 de mayo de 2017. (AFP / Ronaldo Schemidt)
Members of the National Guard crack down on opposition demonstrators during a march against President Nicolas Maduro, in Caracas on April 26, 2017.  Venezuelan riot police fired tear gas to stop anti-government protesters from marching on central Caracas,Miembros de la Guardia Nacional durante protestas opositoras al gobierno de Nicolás Maduro, en Caracas, el 26 de abril de 2017. (AFP / Ronaldo Schemidt)

 

En un país con severa escasez de alimentos, ir al supermercado es un tedio al que hay que dedicarle tiempo. No queda otra que echar mano de la comida rápida mientras se logra llevar algo a la nevera.

 

Están también las angustias personales. “A veces debo tomarme un minuto para bajar de revoluciones y racionalizar, porque hay muchas cosas que están a flor de piel y uno no puede dejar que eso afecte la cobertura”, reconoce el periodista Esteban Rojas.

Al final de una que otra jornada, con un leve olor a gases esparcido por la oficina, un par cervezas cae muy bien para relajar… aunque sea por un rato. Nada garantiza que el día ha terminado: el presidente Maduro suele hacer, sin previo aviso, alocuciones vespertinas o nocturnas, justo cuando uno sólo quiere llegar a la casa o está empezando a cenar.

Opposition activists clash with riot police during a protest against President Nicolas Maduro in Caracas on April 26, 2017. (AFP / Federico Parra)

El timbre de nuestro chat de Whatsapp, que no ha parado todo el día, sigue entonces sonando hasta la medianoche. Son jornadas de 14 y hasta 16 horas y los periodistas aún no hemos terminado la enésima actualización de la crónica principal cuando ya hay que ponerse a escribir la del día que está comenzando.

Todo el equipo está ante un doble desafío: una carrera de velocidad, pero principalmente de resistencia. Llevamos ya rato en esto. Esta es apenas una crisis dentro de una crisis que al menos, por ahora, no parece tener fin.

 Venezuelan opposition activists attend a march against President Nicolas Maduro, in Caracas on May 1, 2017. May Day protests risk being rough in Venezuela as it marks one month since deadly clashes erupted in a political crisis with no end in sight. ProtUn manifestante opositor participa de una protesta contra el gobierno de Nicolás Maduro, el 1 de mayo de 2017. (AFP / Ronaldo Schemidt)

 

Maria Isabel Sanchez